China fija objetivo de crecimiento económico en torno al 5%

Los principales líderes de China han fijado un ambicioso objetivo de crecimiento económico para 2024, al tiempo que intentan reforzar su convicción en una economía que enfrenta sus mayores desafíos en décadas.

Pero sólo han anunciado medidas modestas para impulsar el crecimiento, absteniéndose de tomar el tipo de medidas audaces que el mundo empresarial está buscando para abordar la crisis inmobiliaria, la menguante confianza de los hogares chinos y la desconfianza de los inversores.

El primer ministro Li Qiang, el segundo funcionario de mayor rango del país después de Xi Jinping, dijo en su informe a la sesión anual de la legislatura el martes que el gobierno aspiraría a un crecimiento económico de «alrededor del 5 por ciento». Es el mismo objetivo que los líderes de China se fijaron el año pasado, cuando las estadísticas oficiales mostraron que el producto interno bruto del país creció un 5,2 por ciento.

El programa de gasto del gobierno central ha cambiado poco. El déficit presupuestario se fijó en el 3 por ciento de la contribución económica, el mismo objetivo que a principios del año pasado. El déficit del año pasado finalmente se elevó al 3,8% para permitir un mayor endeudamiento, lo que, según el gobierno, podría volver a ocurrir en 2024.

El déficit es grande porque cuanto más se endeuda el gobierno, más puede gastar en iniciativas que podrían estimular la economía.

Lo que brillaba por su ausencia en la agenda del Primer Ministro este año era una medida para fortalecer la red de seguridad social del país o introducir otras políticas, como vales o bonos, que atacaran directamente la bajísima confianza y la reticencia de los consumidores chinos a gastar dinero.

«Hay mucho ruido positivo para la economía, pero no muchas propuestas concretas sobre cómo resolver los problemas crecientes del país», dijo Neil Thomasmiembro del Centro de Análisis de China de la Asia Society.

Algunos economistas se preguntan si el crecimiento fue tan alto el año pasado como afirma China. Además, el año pasado se produjo un modesto repunte, ya que se aplicaron estrictas medidas de «Covid cero» hasta diciembre de 2022. Lograr el mismo crecimiento este año, sin el beneficio de ese repunte, podría ser mucho más difícil.

Consumidores y los inversores se muestran escépticos sobre las perspectivas de una recuperación duradera. Los mercados bursátiles de China cayeron bruscamente en enero y principios de febrero, antes de recuperarse en las últimas cuatro semanas cuando el gobierno tomó medidas para alentar la compra de acciones. Pero Li sostuvo que China estaba en el camino correcto.

China ha «resistido las presiones externas y superado las dificultades internas», dijo Li ante el Congreso Nacional del Pueblo, un organismo controlado por el Partido Comunista que aprueba leyes y presupuestos. «La economía en general se está recuperando».

El Congreso Nacional del Pueblo, un evento coreografiado de una semana de duración, normalmente se centra en las iniciativas de corto plazo del gobierno, particularmente en los objetivos económicos. El objetivo de crecimiento de China y los medios por los cuales el gobierno intenta alcanzarlo son objeto de un intenso escrutinio internacional este año.

Los líderes del Partido Comunista están tratando de restablecer la confianza en las perspectivas a largo plazo de China y aprovechar nuevos motores de crecimiento, como la energía limpia y los vehículos eléctricos. El informe de Li también señala nuevos gastos en inteligencia artificial y un plan para «intensificar la investigación sobre tecnologías disruptivas y de vanguardia».

Pero esos esfuerzos podrían verse obstaculizados por una maraña de problemas que rodean al sector inmobiliario: un exceso de apartamentos, empresas inmobiliarias y gobiernos locales cargados de deudas, y compradores de viviendas reacios a invertir dinero en bienes raíces cuando los valores caen.

Cumplir el objetivo de crecimiento de China este año podría resultar difícil sin una nueva ola de gasto gubernamental impulsado por la deuda.

«Creo que están teniendo cuidado de no abrir demasiado los grifos antes de ver si este tipo de financiación tiene los efectos deseados», dijo Eswar Prasad, economista de la Universidad de Cornell.

Los economistas y las agencias de crédito globales han recomendado durante mucho tiempo que China fortalezca su red de seguridad, una medida que podría mejorar la débil confianza de los consumidores y persuadir a los hogares chinos a ahorrar menos y comenzar a gastar más.

Pero los funcionarios desconfían de aumentar el gasto social cuando ya tienen que descubrir cómo hacer frente a una sociedad que envejece con menos trabajadores para sustentar a cada persona mayor. La tasa de natalidad de China se ha reducido casi a la mitad desde 2016 y alrededor del 15% de la población está 65 años o más – una cifra que se espera que alcance más del 20% para 2030.

En cada uno de los últimos cuatro años, China ha revisado retroactivamente ligeramente a la baja sus cifras iniciales de crecimiento económico. Esto hace que sea más fácil para el gobierno declarar al año siguiente que la economía creció en línea con los objetivos oficiales. Pero esto no resuelve los problemas económicos subyacentes.

La economía de China también enfrenta fuertes fuerzas externas a sus fronteras. Los funcionarios gubernamentales de Estados Unidos y Europa están trabajando para contener las prácticas comerciales chinas que consideran injustas o amenazas a la seguridad nacional. Y muchos ejecutivos multinacionales siguen preocupados por el énfasis cada vez mayor en la seguridad y la vigilancia internas que Beijing ha adoptado durante más de una década de gobierno de Xi.

El mayor desafío de la economía radica en el vasto sector de la construcción, que está en caída libre después del estallido de una burbuja inmobiliaria que duró décadas en los últimos dos años.

Las ventas de viviendas de los 100 mayores promotores inmobiliarios del país cayeron un 60 por ciento en febrero en comparación con el mismo mes del año pasado. La confianza del consumidor en China no se ha recuperado después de caer precipitadamente durante el bloqueo de dos meses de Shanghai en 2022.

La mejor oportunidad de China para mantener el crecimiento económico puede ser aumentar aún más su superávit comercial en el sector de bienes manufacturados, que ya representa una décima parte de la economía del país en su conjunto. El Ministerio de Comercio publicó este invierno directrices destinadas a fortalecer las exportaciones.

Shenzhen, en el sureste de China –la ciudad natal de BYD, el principal fabricante de vehículos eléctricos del país– emitió la semana pasada 24 directrices municipales destinadas a impulsar las ventas de automóviles en el extranjero, incluida la ayuda a las empresas de la ciudad a comprar más barcos capaces de transportar automóviles a mercados distantes.

Pero Estados Unidos y la Unión Europea han expresado preocupación por la pérdida de empleos y han comenzado a tomar medidas para limitar el comercio con China. Y la caída de los precios en China significa que las ganancias en el volumen físico de las exportaciones del país y la participación de China en el comercio global tal vez no se traduzcan en más dinero.

Viviane Wang contribuyó con informes desde Beijing. Has leido Y claire fu contribuido a la investigación.