La campaña de Bill Ackman contra Harvard sigue a años de resentimiento

En la batalla de dos meses sobre el destino del presidente de Harvard, el inversionista multimillonario William A. Ackman se ha presentado como el protector de los estudiantes judíos y el abanderado de aquellos que creen que las universidades han fomentado una atmósfera hostil hacia los críticos de la ortodoxia liberal.

Pero detrás de su ira se esconden agravios personales que son anteriores al tumulto que ha envuelto las universidades desde el ataque de Hamás a Israel el 7 de octubre y la posterior invasión israelí de Gaza. El Sr. Ackman, según admite él mismo y según otros a su alrededor, está descontento de que los funcionarios de su alma mater, a la que ha donado decenas de millones de dólares, y su presidenta, Claudine Gay, no hayan seguido sus consejos en una variedad de de sujetos. .

Más recientemente, esto incluye cómo responder a las quejas de antisemitismo y al espectro de violencia contra los partidarios de Israel en el campus.

“Hubiera sido prudente que ella escuchara, o al menos contestara el teléfono”, dijo Ackman en una entrevista, describiendo una reciente comunicación con el Dr. Gay que fue parte de una serie de llamadas, mensajes de texto y cartas a la universidad. funcionarios.

El martes, la junta directiva de Harvard anunció que la Dra. Gay, su primera presidenta negra, permanecería en su puesto a pesar de los pedidos de su destitución. Aunque la campaña de Ackman (que incluyó la acusación de que fue contratada en parte debido a su raza y género) no logró derribarla, sí logró dar forma al debate sobre el antisemitismo en las universidades y resaltar cuestiones sobre el poder de dictar. de los principales donantes. el liderazgo de las instituciones de élite. Dijo que quería ser una «fuerza positiva» en la escuela.

Aquellos que simpatizaban con la idea de que un alumno rico pudiera ejercer tal influencia sobre la escuela lanzaron una campaña para apoyar al Dr. Gay. Ackman goza del apoyo de partes del campus, incluidos grupos judíos que dicen que la universidad fue demasiado lenta para condenar enérgicamente el ataque de Hamas y desde entonces ha vacilado ante las amenazas de violencia contra los estudiantes judíos. Ackman dijo que se reunió con 230 estudiantes judíos en un ayuntamiento durante un viaje reciente al campus.

“Cuando se escriba la historia de este momento, Bill será parte de él”, dijo el rabino Hirschy Zarchi de Harvard Chabad, quien dio la bienvenida a Ackman al campus.

Ackman, que publica frecuentemente en las redes sociales ante casi un millón de seguidores, es prácticamente el único entre los donantes de alto perfil de Harvard que se opone públicamente a la escuela. Otros donantes ricos de Harvard, como el financiero Kenneth Griffin, sólo expresaron sus puntos entre bastidores.

La presidenta de la Universidad de Pensilvania, M. Elizabeth Magill, dimitió durante el fin de semana ante la resistencia organizada de los alumnos de alto perfil de la escuela. Magill, el Dr. Gay y Sally Kornbluth, presidenta del Instituto Tecnológico de Massachusetts, provocaron un revuelo en una audiencia en el Congreso la semana pasada cuando parecieron evadir preguntas sobre si los estudiantes deberían ser disciplinados si pedían el genocidio de los judíos. .

«No creo que hubiéramos visto una reacción tan violenta contra estas instituciones sin Bill Ackman», dijo Chris Rufo, investigador principal del Instituto de Investigación de Políticas de Manhattan, un acérrimo crítico conservador de los programas de diversidad universitaria. y temas como la teoría crítica de la raza. Rufo llamó al administrador del fondo de cobertura un “desertor de élite”, un sentimiento compartido por media docena de donantes de Harvard que dijeron que apoyaban los objetivos de Ackman pero se mostraron reacios a hablar públicamente y dañar sus relaciones con la escuela.

Hay otros que no están de acuerdo. Ben Eidelson, profesor de la Facultad de Derecho de Harvard, describió a Ackman como “un intruso”. «No podemos funcionar como universidad si tenemos que responder ante los ricos y las turbas que ellos movilizan en Twitter», afirmó.

Ackman, de 57 años, tiene una fortuna estimada en 3.800 millones de dólares, según Forbes, y tiene un historial de donaciones a los demócratas. Fundó el fondo de cobertura Pershing Square Capital y durante años ha librado batallas prolongadas y de alto perfil contra empresas que, en su opinión, están mal administradas. Perdió una apuesta de mil millones de dólares contra la empresa de suplementos nutricionales. Herbalife, lo que calificó de fraude total, acusaciones que nunca han sido probadas. Al comienzo de la pandemia de Covid-19 en 2020, apostó 2.600 millones de dólares a una caída del mercado de valores.

En los últimos años, Ackman también ha hablado con frecuencia sobre temas candentes, incluida la pandemia, el ataque ruso a Ucrania, el intercambio de criptomonedas FTX, el colapso del Silicon Valley Bank, la campaña presidencial de Robert F. Kennedy Jr. y los diversos eventos que rodean a Elon Musk.

La clave del modelo de Pershing Square, que Ackman parece haber adoptado en su batalla con Harvard, es su compromiso de hacer todo lo posible para presionar a las empresas para que se dobleguen a su voluntad.

Ha donado decenas de millones de dólares a lo largo de los años a Harvard, pero no se encuentra entre los principales donantes de una escuela que ha recibido muchas donaciones de nueve cifras. Su mayor donación fue en 2014, cuando él y su ex esposa anunciaron una donación de 25 millones de dólares para ampliar el departamento de economía y dotar a tres cátedras.

Más recientemente, donó una cantidad menor al equipo de remo, equipo al que se unió cuando era estudiante.

Pero las entrevistas con él y 10 asociados revelaron un deterioro gradual en la relación con su alma mater.

En la entrevista del lunes, Ackman recordó que hace poco más de un año, el Dr. Gay, quien en ese momento era decano de la Facultad de Artes y Ciencias de Harvard, visitó su oficina en el paseo marítimo de Manhattan. Los temas de discusión incluyeron los planes del Sr. Ackman de donar más dinero.

La conversación de 45 minutos fue agradable, recordó, y por eso esperaba que ella fuera receptiva a sus comentarios hace unos dos meses, cuando la llamó para compartir sus preocupaciones sobre el peligro para los estudiantes judíos después del mortal ataque del 7 de octubre en Israel. y su decepción con la respuesta oficial de la universidad.

El Dr. Gay llevó su mensaje a Penny Pritzker, directora del consejo directivo de Harvard, quien entabló con el Sr. Ackman lo que ella describió como «una conversación totalmente decepcionante». Pritzker no respondió a las solicitudes de comentarios.

Ackman ha trabajado de forma privada en Harvard durante los últimos tres años, dicen varias personas que han discutido el tema con él, en parte después de que la administración de la universidad rechazó sus sugerencias sobre cómo establecer un laboratorio de pruebas para atraer estudiantes y personal. Regresar al campus durante la pandemia.

Hace dos años, en un incidente no reportado anteriormente, Ackman dijo a los miembros del equipo de recaudación de fondos de Harvard que tal vez no donaría ni un centavo más porque no habían seguido su consejo sobre cómo invertir una donación anterior, dijeron dos personas familiarizadas con el asunto. los intercambios. Ackman envió una serie de ardientes cartas a los administradores de Harvard cuestionando su perspicacia financiera. Aún así terminó dando más dinero.

Cuando se le preguntó sobre el episodio, Ackman dijo que era «una distracción de otras cosas» y se negó a responder preguntas al respecto. Un portavoz de Harvard se negó a comentar sobre las interacciones de la escuela con Ackman.

Ackman comparó la falta de compromiso de la universidad hacia él con las empresas a las que apuntaba en sus inicios como inversionista activista que presionaba por el cambio. Luego llamaba a los directores generales y no obtenía respuesta. Hoy en día, afirma, es más común que las juntas directivas de las empresas lo inviten.

El 4 de noviembre, escribió una carta de cuatro páginas al Dr. Gay, describiendo sus preocupaciones sobre el antisemitismo en el campus y lo que él llama dobles raseros en el campus para diferentes grupos raciales y étnicos. Presentó una lista detallada de las acciones que quería que tomara la universidad.

Después de enviar esta carta, dijo que tuvo poco contacto con Harvard. Continuó planteando preguntas sobre el Dr. Gay en las redes sociales y en foros públicos, incluso afirmando que el Dr. Gay había plagiado investigaciones académicas.

La junta directiva de Harvard dijo que el Dr. Gay no había violado los estándares de la escuela por mala conducta en investigaciones, pero que retroactivamente agregaría citaciones adicionales a investigaciones anteriores.

Otro financista multimillonario que presionaba por un cambio en una universidad de élite, el magnate del capital privado Marc Rowan, intentó un enfoque diferente. Rowan, que encabezó el consejo asesor de la Escuela Wharton de la Universidad de Pensilvania, había pedido públicamente la destitución del rector de la universidad, pero la semana pasada dijo a sus asociados que dimitiría, temiendo que pudiera hacer más daño que bien. emparejando el esfuerzo con un rico inversionista de Wall Street, dijeron personas informadas sobre las conversaciones.

Incluso algunos de los partidarios de Ackman dijeron en entrevistas que desearían que él hubiera seguido el mismo consejo, aunque no quisieron ser nombrados por temor a convertirse ellos mismos en el objetivo de Ackman. Ackman dijo que un enfoque más inteligente no era una opción porque no tenía ningún papel formal en las juntas directivas de Harvard. “No me dejaron entrar”, dijo.

Ackman, que fue criticado después de intentar identificar a estudiantes pertenecientes a grupos que acusaban a Israel de ser responsable del ataque de Hamas, dijo que no prestó mucha atención a sus críticos.

«Por cada correo electrónico que recibo diciendo: ‘Eres racista’. Conseguí que 1.000 personas dijeran: ‘Lo que usted dice es lo que yo creo'», dijo. «He recibido llamadas de algunas de las personas más prominentes del mundo que me han dicho: ‘Me gustaría poder decir lo que estás diciendo'».

Dijo que continuaría compartiendo sus preocupaciones con la administración de Harvard y otros dentro de la escuela. También predijo que otros continuarían explotando el expediente académico del Dr. Gay. “No veo un escenario en el que sobreviva a largo o mediano plazo”, dijo el lunes.

Se negó a comentar el martes sobre la noticia de que el Dr. Gay mantendría su trabajo.