Nuevos buques de carga podrían aliviar las interrupciones del transporte en el Mar Rojo

Después de que la milicia hutí comenzara a atacar a los buques portacontenedores en el Mar Rojo el año pasado, el costo del transporte de mercancías desde Asia se disparó en más de un 300%, lo que generó temores de que se produzcan interrupciones en la cadena de suministro que vuelvan a perturbar la economía mundial.

Los hutíes, apoyados por Irán y que controlan el norte de Yemen, seguir amenazando barcos, lo que obligó a muchas personas a tomar una ruta mucho más larga alrededor del extremo sur de África. Pero hay señales de que el mundo probablemente evitará una crisis naviera prolongada.

Una de las razones de este optimismo es que están entrando en servicio un gran número de portacontenedores, encargados hace dos o tres años. Estos barcos adicionales deberían ayudar a las compañías navieras a mantener un servicio regular a medida que sus barcos viajan distancias más largas. Las empresas encargaron estos barcos cuando el extraordinario aumento del comercio mundial durante la pandemia creó una enorme demanda de sus servicios.

«Hay mucha capacidad disponible, en puertos, barcos y contenedores», dijo Brian Whitlock, director y analista de Gartner, una firma de investigación especializada en logística.

Los costos de envío siguen siendo altos, pero algunos analistas esperan que la oferta sólida de nuevos barcos reduzca las tarifas a finales de este año.

Antes de los ataques, los barcos de Asia pasaban por el Mar Rojo y el Canal de Suez, que normalmente manejan alrededor del 30% del tráfico mundial de contenedores, para llegar a los puertos europeos. Hoy en día, la mayoría navega alrededor del Cabo de Buena Esperanza, lo que alarga estos viajes entre un 20 y un 30 por ciento, lo que aumenta el consumo de combustible y los costos de la tripulación.

Los hutíes dicen que están atacando barcos en represalia por la invasión israelí de Gaza. Estados Unidos, Gran Bretaña y sus aliados tomaron represalias contra las posiciones hutíes.

A algunos analistas les preocupa que los viajes más largos puedan aumentar los costos para los consumidores. Pero los ejecutivos del transporte marítimo ahora dicen que esperan que sus operaciones se adapten a las interrupciones del Mar Rojo antes del tercer trimestre, su temporada de mayor actividad, cuando muchos minoristas en Europa y Estados Unidos se están abasteciendo para las vacaciones de invierno.

Los nuevos barcos representan más de un tercio de la capacidad de la industria antes de que comenzara el auge de los pedidos, dijo Whitlock, y la mayoría se entregarán a finales de este año.

Los nuevos barcos aumentarán la capacidad de transporte del gigante naviero danés Maersk en un 9%, según Gartner, y algunos de sus competidores están planeando adiciones mucho mayores. MSC, el mayor transportista marítimo, está añadiendo 132 barcos, aumentando la capacidad de su flota en un 39 por ciento. Y la francesa CMA CGM, la tercera compañía naviera del mundo, aumentará su capacidad en un 24 por ciento, según Whitlock.

«Así que es sólo cuestión de tiempo», dijo Vincent Clerc, director ejecutivo de Maersk, a los inversores este mes, «hasta que el problema de capacidad se resuelva por completo».

Este ajuste relativamente rápido refleja el hecho de que las cadenas de suministro mundiales están en mucho mejor forma que en 2021 y 2022. En ese momento, la oferta de bienes como electrodomésticos y equipos de jardinería era limitada, mientras que la demanda de los consumidores confinados en sus hogares era fuerte. . Los puertos, las compañías navieras y otros también estaban lidiando con la escasez de trabajadores, contenedores y barcos.

Los analistas y ejecutivos del transporte marítimo también señalan que no todos los barcos están tomando la ruta larga alrededor de África para evitar el Mar Rojo y el Canal de Suez. En lo que va de año, por el canal han pasado una media de 30 buques de carga al día, frente a los 48 de 2023, según los datos recaudados por el Fondo Monetario Internacional y la Universidad de Oxford.

Dicho esto, el aumento de las tarifas de envío está causando verdaderas dificultades a las pequeñas empresas que no tienen contratos a largo plazo con compañías navieras, lo que las hace más vulnerables a un aumento repentino de las tarifas de envío de contenedores.

Dependen de lo que se llama el mercado spot, donde las tasas son mucho más altas que la mayor parte del año pasado. Para 2023, las tarifas de envío habían caído a niveles prepandémicos.

LSM Consumer & Office Products, una empresa con sede en el centro de Inglaterra, importa material de oficina de China e India. Marcel Landau, su director ejecutivo, dijo que el costo de enviar un contenedor había aumentado de aproximadamente 1.000 dólares antes de los ataques del Mar Rojo a 3.000 dólares. No puede trasladar fácilmente los costes a sus clientes, explica, porque sus precios están fijados en los contratos. Como resultado, espera que los mayores costos de envío consuman aproximadamente la mitad de sus ganancias.

“El año pasado fue maravilloso. Era exactamente lo que deberían ser los negocios”, dijo. “Y luego las cosas empezaron a ir mal cuando la situación en Oriente Medio empezó a estallar. »

Lyndsay Hogg, directora de Hogg Global Logistics, una empresa en Hartlepool, en la costa noreste de Inglaterra, que organiza envíos para pequeñas y medianas empresas, dijo que muchos de sus clientes estaban confundidos por los crecientes costos de envío y que algunos estaban retrasando envíos.

«Sentimos que la gente está nerviosa», dijo. “Hemos visto una caída en las reservas.”

Enviar un contenedor de 40 pies desde Asia al norte de Europa, una de las rutas más afectadas por los ataques del Mar Rojo, costó 4.587 dólares por contenedor la semana pasada, o un 350 por ciento más que a finales de septiembre, según datos del mercado spot de Freightos. un mercado de envío digital. (El promedio para 2021, cuando las líneas navieras estaban extremadamente ajustadas, fue de 11.322 dólares).

Las tensiones en Medio Oriente han contribuido al aumento de los costos del transporte, incluso en rutas distantes. El costo del envío desde Asia a los puertos de la costa oeste de Estados Unidos ha aumentado un 190% desde septiembre, según Freightos.

Las perturbaciones en el Mar Rojo se producen cuando muchos menos barcos han podido pasar por el Canal de Panamá, que sufre bajos niveles de agua. Los problemas con este canal también han provocado retrasos y desvíos.

Los expertos en transporte marítimo dicen que el desvío por África es la principal causa del aumento de los costos de envío.

Los buques portacontenedores que viajan de Asia a Europa permanecen en el mar entre un 20 y un 30 por ciento más de tiempo que si viajaran a través del Canal de Suez. Esto tuvo el efecto de reducir la capacidad de transporte. Y con menos capacidad para satisfacer una demanda estable, los precios han subido, dicen los analistas.

Los reguladores están monitoreando la situación.

Quieren que las compañías navieras ganen suficiente dinero para mantener las cadenas de suministro funcionando sin problemas. Pero los reguladores también dicen que quieren proteger a los clientes de las compañías navieras del aumento de precios.

Daniel Maffei, presidente de la Comisión Marítima Federal de Estados Unidos, expresó su preocupación por las tarifas y recargos que las compañías navieras han agregado debido a los ataques al Mar Rojo y la actual disminución de la capacidad total de transporte. Pero añadió: “A medio plazo, estoy menos preocupado por todos estos barcos que entrarán en servicio y luego aumentarán su capacidad. »