Shrinkflation 101: La economía de las pequeñas tiendas de comestibles

Los compradores de tiendas de comestibles notan que algo anda mal. Bolsas de patatas fritas llenas de aire. Latas de sopa encogidas. Paquetes de detergente reducidos.

Las empresas están recortando productos sin bajar los precios y los mensajes de los consumidores. de Reddit tiene TIC Tac ” en la sección de comentarios del New York Times, están llenos de indignación por esta tendencia, ampliamente conocida como “Contracciónflación”.

La práctica no es nueva. Los vendedores han estado descontando discretamente sus productos para evitar subir los precios. por siglosy los expertos creen que es una obviedad estrategia de empresa desde al menos 1988, cuando Chock Full o’Nuts redujo su lata de café de una libra a 13 onzas y sus competidores hicieron lo mismo.

Pero la indignación es aguda hoy. El presidente Biden ha explotado la ansiedad de maneras vídeo reciente. (“Lo que más me enfada es que los cartones de helado han disminuido de tamaño, pero no de precio”, se lamenta). Las propias empresas denuncian esta práctica basándose en consejos de marketing. Un canal canadiense dio a conocer un pizza de crecimiento. (“En términos de pizza”, bromea el comunicado de prensa de la compañía, “una porción más grande del pastel”).

Pero, ¿cómo funcionan económicamente la contracción y la inflación? ¿Está sucediendo esto con más frecuencia en Estados Unidos y, de ser así, significa esto que los datos oficiales no logran captar el verdadero alcance de la inflación? A continuación se muestra una explicación de la tendencia y lo que significa para su cartera.

Puede parecer difícil de creer, pero la contracción de la inflación parece ocurrir hoy con menos frecuencia que hace unos años.

El gobierno está ajustando los datos oficiales de inflación para tener en cuenta la reducción del tamaño de los productos, y los recopiladores de datos que monitorean los ajustes de tamaño han detectado menos casos de reducción de artículos para el hogar y comestibles en 2023 que unos años antes.

Reducción de personal era común en 2016, cuando la inflación general era baja. Se volvió más raro después de que comenzó la pandemia en 2020 y, más recientemente, comenzó a regresar a los niveles anteriores a la pandemia, dijeron analistas de la Oficina de Estadísticas Laborales. (Los economistas han observado que el conjunto de productos medidos ha cambiado algo a lo largo de los años, lo que hace que las comparaciones a lo largo del tiempo sean una aproximación más aproximada que una ciencia exacta).

Aunque las reducciones de personal no ocurren con tanta frecuencia, las pérdidas ahora están teniendo un gran impacto en algunas categorías clave, incluidas las de confitería, detergentes y papel higiénico.

De 2019 a 2023, la contracción añadió alrededor de 3,6 puntos porcentuales a la inflación de productos como toallas de papel y papel higiénico, en comparación con 1,2 puntos porcentuales entre 2015 y 2019. La contracción también ha contribuido más fuertemente al aumento de los precios de los dulces y los productos de limpieza en los últimos años. años. .

En el caso de los snacks, la reducción de los formatos añadió 2,6 puntos porcentuales a la inflación, lo que corresponde aproximadamente a su contribución de 2015 a 2019. El gobierno aún no ha publicado un análisis sobre la contribución de la contracción de la inflación general de 2019 a 2023.

La contracción en sí se tiene en cuenta en los datos oficiales de inflación, pero otra fuerza furtiva que cuesta a los consumidores pasa desapercibida en las estadísticas. A veces las empresas utilizan materiales más baratos para ahorrar costos, en una práctica que algunos llaman “escatimar”. Esto es mucho más difícil de medir para el gobierno.

Si su rollo de papel toalla cuesta lo mismo pero obtiene menos hojas (encogimiento e inflación), esto se muestra claramente como un aumento en el costo unitario además de la inflación oficial. Si sus toallas de papel son del mismo tamaño pero de repente están hechas de un material de peor calidad (ligero) el gobierno no lo registra como inflación.

De hecho, los estadísticos gubernamentales dijeron que los alimentos y productos para el hogar generalmente no se ajustan directamente por cambios de calidad distintos de la altura y el peso. Entonces, si su marca de platos para microondas comienza a usar aceite vegetal en lugar de aceite de oliva, o si su paquete que alguna vez fue resellable pierde la cremallera, no aparecerá.

Las empresas optan por reducir el tamaño de sus productos en lugar de cobrar más por una sencilla razón: los consumidores suelen prestar más atención a los precios que a los tamaños.

Cuando la cantidad disminuye, «la gente puede notarlo, pero a menudo no lo hacen», dijo John Gourville, profesor de la Escuela de Negocios de Harvard. «No te sorprendes con las pegatinas».

En un ejemplo famoso, Dannon vendía yogur en envases más grandes que su competidor Yoplait: ocho onzas frente a seis. Los consumidores estaban convencidos de que el yogur de Dannon era más caro, sin darse cuenta de que simplemente era más grande. Al final, dijo Gourville, la empresa cedió y redujo su embalaje.

«Las ventas de yogur de Dannon, que disminuyeron inmediatamente después de la reducción, se han recuperado desde entonces», informó el Times en 2003. «Y Dannon ahora obtiene mayores ganancias por cada taza de yogur vendido».

No todos los cambios de talla son iguales. Algunas pueden ser subrepticias, como aumentar el tamaño de una hendidura en el fondo de un frasco o afeitar las esquinas de una pastilla de jabón. Los consumidores tienen especialmente dificultades para reconocer cambios de tamaño cuando ocurren en tres dimensiones, dijo Nailya Ordabayeva, profesora asociada de la Escuela de Negocios Tuck de Dartmouth que ha estudiado las respuestas de los consumidores.

«El cerebro está programado para realizar heurísticas más simples», explicó.

Además, señaló, los consumidores podrían estar dispuestos a aceptar cantidades más pequeñas o incluso preferirlas en algunos casos. En ocasiones, los productos de comida chatarra se han reducido para reducir el recuento de calorías, por ejemplo.

Si bien las empresas simplemente se preocupan por sus ganancias –no por sus consumidores–, a algunos expertos en precios les preocupa que una contracción persistente de la inflación pueda ahuyentar a los compradores.

Cuando los costos de las materias primas subían y la inflación aparecía en los titulares, los consumidores probablemente se dieron cuenta de que las empresas debían traspasar algunos de esos aumentos. Es posible que incluso hubieran preferido productos más pequeños a precios más altos, dijeron varios expertos.

Pero hoy, la inflación general se ha desacelerado: después de alcanzar un máximo del 9,1% en julio de 2022, cayó al 3,1% en enero. Y los consumidores pueden estar menos dispuestos a aceptar la caída de la inflación ahora que las empresas enfrentan presiones de costos menos severas, sobre todo porque las ganancias de las empresas de alimentos han sido… y en muchos casos permanecen – alto.

Es posible que simplemente se sientan estafados.

«Veo que los consumidores son cada vez más conscientes de la contracción», dijo Jun Yao, profesor de marketing de la Universidad Macquarie en Australia que ha estudiado la tendencia.

Y a medida que más cadenas y minoristas en línea enumeran los costos unitarios, los compradores pueden ser más sensibles a los cambios de tamaño, dijo Yao, una conciencia que podría frustrar futuras pérdidas.

Esta práctica, afirmó, “puede resultar contraproducente y dañar la imagen de la marca”.